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周娟:我为什么卖掉56

  在一个砸钱的行业中,不能上市的结果就是死掉或者卖掉?创业者应该何时出售公司?中国会不会迎来一次兼并热潮?

  在迎向IPO中途,56为何悄然“变脸”?

  今年年初,当周娟听到土豆准备上市的消息的时候,她有些着急了。在此之前,优酷已经成功登陆华尔街,如果中国视频行业再出现一家上市公司,毫无疑问,剩下的只能甘做配角。“一个领域顶多有两家上市公司。”这是周娟的一个判断。她创立56网已有6年时间,不想成为行业洗牌之后的“孤家寡人”。

  几乎与此同时,陈一舟终于“做成了”一家上市公司,他的人人网需要好的原创视频内容。他问人人网的财务顾问、华兴资本的创始人包凡,有没有可以推荐的目标。同时身为56网融资顾问的包凡当然想到了周娟。

  双方用近4个月的时间完成了一笔8000万美元的消息,用包凡的话说,无论是时机还是价格,这个交易是双方的最佳选择。

  当我们在周娟的北京办公室见到她的时候,她即将以人人网高级副总裁的身份走马上任。公司的一场早会安排在我们约定的采访时间之前,以至于她都无法腾出空闲来见早已安排好的专业化妆师。

  创始人周娟有着“良好的出身”——网易早期的核心员工,一名互联网老兵。目睹了早期互联网公司的生死沉浮、中国概念股的变幻曲线,她觉得自己“成功的愿望更加强烈了”。

  56网深受老牌VC红杉资本中国基金的青睐。创业伊始,周娟就放出豪言,如果有VC能读懂他们,那一定就是红杉。果不其然,红杉闻着味找上了门,连续两轮联合其他VC领投56网。要知道,Sequoia Capital(红杉资本)是视频鼻祖YouTube的风险投资人。在中国,红杉希望自己眼前的这家企业就是美国的YouTube,而且他们的目标很明确——做一家中国视频行业上市公司的案子。

  创始人和VC的想法一致,“IPO不是终极目标,但对于公司来说,IPO是证明公司价值一个非常重要的节点,很多公司都希望以这个为目标,56网肯定也是这样的。”

  然而,这一切都随着市场的风云变幻而嘎然而止。周娟的上市计划破灭,VC也没能如愿。值得一提的是,红杉资本在中美两国的视频投资案例均未能上市成功,最终都是以创始人把公司卖掉的方式实现了退出。当然,Youtube的出售价格也足以让投资人获利不菲。

  56网前后融资2000多万美元,8000万美元的出售价格显然不算高,这是一个次优选择,还是一次迫不得已的“出售”?

  开局

  2004年,周娟在为自己寻找创业项目时琢磨的第一个问题就是,“什么是网易短时间内不做的?”彼时,中国互联网企业刚刚在美国资本市场粉墨登场。

  之所以锁定视频应用,周娟是这么解释的,“对于上市不久的中国互联网概念股,为了在美国市场获得认可,所以他们的业绩压力比较大。正好碰上SP崩盘,网易算是靠游戏起来了,新浪、搜狐,包括QQ还没有现在的江湖地位。可以说,他们自顾不暇,所以当时不会考虑到投入很大的精力和资本做视频。”

  请不要把这段话解读为,周娟只想把创业当做“小打小闹”。相反,她是平台型产品的坚定拥护者。她深信,在互联网法则不变的情况下,只有平台型的产品能够产生足够多的用户和流量;有流量就一定能卖广告,有用户就可以做增值服务。这句话翻译过来就是,市场想像空间足够大,成功的价值才会随之变大。当然,周娟从一开始就意识到,未来一定会跟中国的这几大互联网公司同台竞争,包括她的老东家网易。

  周娟是丁磊“钦定”的程序员。1994年,周娟考上中国科技大学,毕业后,在合肥当地的一家互联网创业型公司上班。一年后,网易大举北上,扩充北京的力量。踏进网易的大门,周娟正好赶上了团队第二波期权发放。

  初到网易,周娟在UI设计部门。两三个月后的一次闲聊中,丁磊得知她是中科大计算机专业毕业的,就说,“你应该写程序啊。”就这样,周娟成了网易历史上第一位女程序员,而且不到一年的时间内,她被破格提拔负责一个UI设计团队。“当时算是例外,很多人都是经过很长时间才会升到管理层的。”

  在网易的六年,可以说是周娟创业前期的基本功锻炼。从丁磊身上学到的东西,至今是她创业的工具箱。比如,关注产品细节和用户体验,这才是决定用户市场规模的核心武器,而不是市场推广这些手段。时至今日,周娟仍坚持,56网最大的优势就是产品和技术。

  2005年4月,国内首家基于Flash在线播放方式的56网正式上线。“我们当时的心态很简单,就是抢时间差。如果我们做得足够好,能够迅速做到一个高度的话,一定会有资金进来。”周娟虽然判断大的平台短时间内无暇顾及视频应用,但从长远来看,她知道大家迟早会兵戎相见。

  彼时,国内视频市场还处在萌芽期。知道红杉在美国投资了一家叫YouTube的视频网站,周娟就跟团队说了句玩笑话,“如果有谁能在中国快速理解我们这个模式,一定是红杉”。戏剧性的是,创业一年之后,周娟就在广州接到红杉资本中国基金董事总经理计越的电话。虽然跟红杉谈合作的同时,56网也在接触其他VC,“但我们当时心里已经很清楚,肯定是选红杉,哪怕他给我们的估值会低一点。”

  从红杉的角度讲,因为看好美国的YouTube模式,所以认为中国市场未来一定会有视频网站的上市公司,只不过是谁会胜出的问题。在他们寻找国内视频网站的明日之星时,发现无论是创始团队的背景,还是产品和技术,56网都接近于YouTube。红杉就把赌注下在了当时处于领跑位置的56网。

  参与此次并购的华兴资本创始人兼CEO包凡对《创业邦》说,“56网还是相当有特色的一个公司,技术、产品、用户的黏度等方面都不错,这也是我们跟他们合作的原因。”值得一提的是,自56网成立之初,华兴就是它的融资顾问。

  2007年6月,56网完成首轮融资,除红杉外,迪士尼旗下投资机构思伟投资以及SIG参与投资,融资规模近700万美元。仅隔半年之后,56网宣布完成第二轮融资,除首轮投资方继续跟进外,HIKARI private equity、Adobe、CID投资集团、华兴资本等投资机构也纷纷解囊,累计融资金额达2000万美元。

  看起来,这是个对56网十分有利的开局。视频行业在地域上也曾一度形成华北有优酷、华东有土豆、华南有56网的三足鼎立态势。

  突变

  2008年,周娟却遭遇了创业以来的滑铁卢。此后,56网的命运也变得模糊不清。

  从2008年6月3日下午6时左右开始,56网在全国范围内出现访问故障。尽管周娟澄清,实际上当时内容并没有什么问题,一切都是外面的猜测,只是因为56网偏安广州,对申请牌照的意识不是很强,才会出现长达一个月的封站。但“一批视频网站因内容涉嫌违规而被关停警告”的言论,持续在坊间遭到热议。

  视频行业跑马圈地的风头正劲,56网被叫停对周娟来说无疑是当头一棒。肉眼能看到的影响是近1/3用户的流失,对56网在市场所积累的品牌优势的损伤才是要害。

  经此一劫,56网元气大伤。2008年7月10日,网站重新恢复正常运营,搜狐原高管王建军被挖来担任56网CEO,直到今年5月周娟重掌乾坤。换帅的举动也被外界解读为是56网寻求被收购的一个征兆。虽然“封站风波”之前,56网拿到了巨额融资,但随着这个行业游戏的玩法发生了改变——不是靠产品和技术取胜,而是不停地砸钱,区区2000万美元已然不被财大气粗的竞争者放在眼里了。

  先是烧钱买宽带,战火从二三线城市烧到一线城市;随着美国HULU模式的兴起,大家又一窝蜂地为影视剧版权资源争得头破血流。先是优酷、土豆等视频网站之间打,随后百度、腾讯、搜狐等巨头也加进来,形成“军阀混战”之势。

  但是,“这个战争远远还没有结束。”周娟说。

  这已经跟周娟创业之初的设想南辕北辙。“早期的想法就是希望为中国的网民提供一种以视频为载体的一些基础应用型服务,而不是为他们提供影视剧的播放。因为早年我们没有做的时候,已经有好多小的电影网站做一些盗版电影。”

  最后,金融危机迫使56网不得不做出转型,他们把视线更多地聚焦在UGC上面,理由是看好这个方向,实则是因为无法跟别人打视频版权的高成本仗,不得不去坚持UGC。周娟道出了一句实话,“那个时候,资本决定了发展方向”。

  “当时UGC模式还没有在市场中完全表现出自己的地位,大家的关注点都在HULU模式上。虽然大家也一致认为HULU模式在中国要成功的难度是极大的,而且这个成本永远都下不来。但是从资本市场来说,什么热就去追捧什么。这对56网来讲不具备太多竞争力。优酷花了1亿美金,56网前后融资不到3000万美元,你怎么去拼?资本市场怎么相信你?因为你的资本差距就在这里,这确实是一个问题。”

  既然不具备比拼购买版权的实力,56网逐渐减少了长视频的购买,把心思更多地放在产品本身,积极地在UGC模式上寻求突破,希望通过用户体验险中求胜。“因为对公司来讲,首先是要生存下去。当时谁都不知道这个战争要打多少年,我们不能盲目地冲进去,最后打到一颗子弹都没有了。这是对团队和公司不负责任的,代价也太大了。”采访中,周娟有两三次提到,“我是天蝎座的,我比较理性”。

  此后四年内,56网都没有融资记录。周娟的解释是,“一方面市场也不是特别地好,另一方面我们要有一个很清晰的定位和模式才好去融资。如果我们没有在这个领域里面占到数一数二的位置,融资的估值对我们来说都是低估”。

  就在这四年里,视频行业的格局发生了根本性的变化。曾经一度领跑整个行业的56网,很快被竞争对手甩出第一阵营。

  抉择

  把重心放在UGC上面的56网,除了广告模式,游戏视频和在线演艺的社区视频是其主要收入来源。周娟认为,UGC在中国肯定是一个很大的市场,即将迎来黄金发展阶段。

  2010年底优酷上市之后,时任CEO的王建军对外宣称,56网已经实现盈亏平衡,打算在两年内上市。即使在王建军离职后,56网副总裁李浩也表示过,公司计划在下半年启动新一轮融资,为扩大市场和IPO做准备。

  但是56网几乎和人人网同时萌生了并购的想法,周娟坦言,“今年年中的时候,开始觉得IPO的希望已经不大了,卖掉更靠谱。”短短4个月以后,56网就以8000万美元的价格“嫁入”人人网,VC也都全身而退。

  究竟发生了什么让周娟觉得56网已经不能迅速IPO?

  首先,从五六月份开始,资本市场的竞争不断加剧。以土豆和优酷为例,每个季度所需的版权、带宽等费用高达数亿元。“优酷已经上市成功,当时我们知道土豆肯定也会上市。对同一个模式来说,能够容纳两家上市公司,我觉得已经是不错了,第三家的机会已经非常非常小了,土豆上市的市值就比优酷小非常多,但是土豆跟优酷的差距真的有那么大吗?据我们了解,他们的流量不会像股价差距那么大。”

  同时,百度、搜狐和腾讯等几大巨头都在不惜血本地挺进视频市场。如此一来,这个游戏不再是单纯的资本竞争,以后比拼的是各家背靠的平台和资源整合能力,市场状况已经变得越来越严峻。加上目前资本市场整体处于颓势状态,假使56网要去融资,这也并不是一个有利的环境。

  包凡也持相同的观点,“视频行业应该算是赢家通吃的一个市场,市场容量最多也就2~3家。如果你进不到第一梯队,未来单独发展的空间是相当有限的。”

  第二,周娟担忧,目前UGC的发展模式在国内还没有得到一个完全的认同。假如这个时候去上市,更没有足够的实力在美国市场获得认可。“虽然我们相信UGC模式一定会成功,但这需要时间证明,我不希望在这个证明的时间过程中,别人快速进入这个市场,把你挤压,56先倒下了。”

  根据艾瑞2011年最新IUT在线视频日均覆盖人数排名,56网日均用户数796万,已跌到第八位;视频行业的阵营分化已经日趋明显:优酷、土豆和搜狐视频三强以日均2000万的覆盖稳居第一阵营,迅雷、奇艺、新浪以1000万左右位列第二阵营,就连腾讯视频都已超过56网排名第七。

  这种情况下,留给56网的发展空间实际上已经非常有限。周娟不无担忧地分析道,“尽管也能获得比较不错的盈利,但这个空间对于我们来说是不是足够大?我们不能等到大家已经把市场格局确定下来之后,再去做这件事。那时候就有点晚了,很可能我们就被抛出这个游戏之外了。”

  这个时候,周娟和团队开始思量退而求其次,能跟一家大的公司实现联合,将是个不错的选择。“如果早些时候,他们(人人网)找我们,可能我们不一定会考虑把公司卖掉。”

  周娟在网易的时候,手下带过的核心团队只有十几二十人。而在56网,曾经1年之内员工数量就翻了4~5倍。周娟坦言,“对管理者的需求就不一样了,需要你去适应这个角色的转换。对很多创始人来说,这都是很重要的一点,就是你能不能跟着企业共同发展下去,你能不能追得上?”

  再者,做技术和产品出身的周娟承认,资本运作不是自己的强项。“融资要求你必须有一个能够把公司包装成让资本市场接受的能力,这样才能让资本市场认可你。因为对现在的市场来说,产品和技术虽然重要,但已经不是决定成功的关键了,特别在这样一个砸钱的行业中。我觉得以56网的市场规模和用户量情况,肯定不是像现在这样一个融资情况。”2007年底,两家企业一起融资,56网拿到了2000万美元,土豆却有将近5000万美元进账。时至今日,周娟都不无遗憾地说,“实际上,当时我们两家的实力都差不多。”

  在创业的第6年,周娟决定把公司卖掉,从萌生想法到具体行动,前后不过两三个月的时间。“以前没有卖掉公司的想法,当我们有这个想法的时候,就要快速去做。因为当你带着这种想法在运营中不断地去反复考虑的时候,会影响你运营的思路。拖得越久,对公司的成本消耗更大。未来发展的不确定性会更大,因为中国的概念股市场也在变化。既然我们要做,那就不会太纠缠,所以这个时候,公司的估值不是我们最重要考虑的问题。”

  自并购的消息发布以来,她现在最大的感受就是踏实。背靠人人网,56网需要做的就是集中精力做好产品体验。周娟说,“现在我们和他们站在同一个相对公平的竞争点,这是真正展现我们能力的时候。”

  56网对人人网来说,则意味深长。包凡表示,Facebook上的视频已成为最主要的应用之一。人人网作为中国最大的社区之一,视频是相当重要的用户应用。实际上,人人能够买的公司也就剩下56网了,因为56网在UGC这方面做得最好,人人也不想去做长视频。

  但是“卖掉公司即是失败”的传统价值观和情感因素,是身为创业者的周娟不得不跨过的一道门槛。参与了整个并购过程的包凡透露,“作为创业者,她的心理肯定有一个过程。但是作为典型的南方创业者,周娟相对来说是很务实的。在这些问题上,我相信他们很快就认识清楚了什么是真正的核心价值。”

  加入人人网之后,56网还是维持现有的管理层,并相对独立地运营。陈一舟也一再强调,不会派新的高管,甚至他最希望的就是保持原形,意欲把并购产生的负面影响降至最低。

  “所以,我们相当于换了一个董事会,当你这样去看待的时候,就会比较容易理解卖掉公司。”周娟说,“而且我们在网易时就看过非常多的公司因为各种各样的原因成功,或者因为各种各样的原因失败。这个过程对我们还是非常重要的,让我们避免这些问题的发生。IPO肯定是最好的,但是对公司来说,我们永远都会选择一个对公司最有利的发展方向,把这个公司的价值最大化。”

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